Een bezoek aan Cartagena is een must wanneer je in Colombia bent. In deze Caribische stad ervaar je de vrolijke Colombiaanse cultuur op zijn best. Overal vind je gezellige pleinen waar in avond muzikanten en dansers de show stelen. Het historisch centrum is een verzameling van eeuwenoude koloniale panden met sierlijke balkonnetjes en kleurrijke gevels. Tijdens de Spaanse heerschappij heeft Cartagena het vaak zwaar te verduren gehad maar wonder boven wonder is de charmante binnenstad ontzettend goed bewaard gebleven. Welkom in de mooiste stad van Colombia!

Wat te doen in Cartagena?

Om Cartagena goed te ervaren raden we je aan om er twee tot drie volle dagen te verblijven. De volgende bezienswaardigheden en activiteiten mag je in ieder geval niet missen.

Verken het historisch centrum van Cartagena

De grootste bezienswaardigheid van Cartagena is El Centro, het historisch centrum dat omringd is door dikke stadsmuren. In El Centro vind je de beroemde kathedraal van Cartagena, vele mooie pleintjes, prachtige koloniale panden en schilderachtige straten. Dit deel van de stad is door de eeuwen heen ontzettend goed bewaard gebleven en staat al sinds 1984 op de Werelderfgoedlijst van Unesco. Het is aan te raden om wat later in de middag de stad te gaan verkennen want het is overdag erg heet en daarnaast komt de stad in de namiddag echt tot leven door muzikanten, dansers en de vele eetkraampjes. Heb je geen zin in de drukte? Ga dan juist lekker vroeg op pad en je hebt de straten helemaal voor jezelf.

Struin door de kleurrijke straten van Getsemani

Ooit was de buurt Getsemani een gevaarlijke wijk die werd geteisterd door criminele bendes. De afgelopen jaren heeft Getsemani een transformatie doorgaan en tegenwoordig is het juist de leukste wijk van Cartagena. Getsemani ligt net buiten de stadsmuren, op een steenworp afstand van El Centro. Toch is de sfeer hier totaal anders. Getsemani is een stukje rauwer en er is heel veel street art te vinden.

Sfeer (en goedkope cocktails) proeven bij Plaza de la Trinidad

Het begint pas echt gezellig te worden in Cartagena zodra de zon onder is. Vanaf een uurtje of 8 is Plaza de la Trinidad in Getsemani the place to be. Hier komen zowel locals als reizigers samen om te kijken naar straatartiesten, street food te proeven en goedkope cocktails te drinken. In de weekenden en op de drukkere dagen kunnen er zelfs kleine feestjes ontstaan. Het is een hele toffe plek om lekker wat te hangen, andere reizigers te ontmoeten of om langs te gaan voordat de clubs open zijn.

Bezoek de Rosario eilanden

Verlaat Cartagena en stap op een boot richting de Rosario eilanden. Dit is een archipel net voor de kust van Cartagena met 16 paradijselijke eilandjes waarvan Isla Grande de grootste is. Heerlijk om even de drukte van de stad te ontsnappen en in de zee te plonsen. Je kan de Rosario eilanden op verschillende manieren bezoeken. De beste manier is om er één of meerdere nachten te verblijven. Er zijn fantastische hotels op de eilanden -vaak met privé strand- en vanuit daar kan je het eiland op je gemak verkennen. Zo slaap je bij het kleinschalige Hotel Islabela in een idyllische bungalow op een privé strand. De zee is kalm, het water helderblauw en er zijn fijne ligbedjes. Welkom in het paradijs! Er zijn maar 4 bungalows dus vroeg boeken is aan te raden. In het weekend kunnen de eilanden heel druk bezocht worden door locals die komen om te feesten. Voor een ontspannen verblijf kan je daarom beter het weekend vermijden.

Wil je alleen een dagje naar de eilanden dan kan je je in de ochtend de boot pakken in de haven van Cartagena. Je vaart dan naar Isla Grande om daar vervolgens te chillen en zwemmen. De wat luxere optie die wij gedaan hebben is deze boottrip. Het gaat bij deze trip niet zo zeer om de Rosario eilanden maar meer over een dag genieten op zee. Je vaart op een ultra relaxte boot naar Isla Grande om vervolgens daar lekker in de zee te springen en te snorkelen. De boot is luxe met een bar, grote netten om in te chillen en een heerlijke lunch is inbegrepen. Je gaat niet aan land dus op deze manier zie je niet veel van het eiland maar je bent wel een heerlijke dag op het water.

Wandel over de stadsmuur tijdens zonsondergang

Cartagena was ooit een hele belangrijke stad in het Spaanse rijk en dus moest het natuurlijk goed verdedigd worden. Daarom is er een dikke muur om de binnenstad gebouwd. Je kan gratis de stadsmuren oplopen en aan de noordkant van de muur heb je uitzicht over de zee en de skyline van Cartagena. Café del Mar is the place to be voor een drankje tijdens de zonsondergang. Hier betaal je natuurlijk wel voor en als je pech hebt staat er ook nog eens een lange rij om binnen te komen. Je kunt ook gewoon net als wij je eigen drankjes kopen en op de muur klimmen voor precies hetzelfde uitzicht een paar meter verderop.

Let op: Het is vaak erg druk op de stadsmuren tijdens de zonsondergang. Houd je spullen extra goed in de gaten.

Scoor iets leuks voor thuis aan de muur thuis

Cartagena is een echte kunstenaarsstad. Loop je door de stad dan kom je langs vele winkels waar ze schilderijen verkopen in alle soorten en maten. Leuk om even naar te kijken en nog leuker om iets te kopen en voor altijd een herinnering aan Colombia aan de muur te hangen.

Bezoek het eeuwenoude fort

Een interessante bezienswaardigheid is het eeuwenoude Spaanse fort Castillo de San Felipe. De bouw van het fort begon in het jaar 1536 en is gedaan door tot slaaf gemaakte Afrikanen. Het fort staat op een heuvel waardoor de Spanjaarden ver over de zee konden kijken en vijanden op tijd zagen aankomen. Cartagena werd namelijk regelmatig aangevallen door de Britten en de Fransen. Zo ook in het jaar 1741 toen de Britten aanvielen met een leger van zo’n 27.000 man, bijna 200 schepen en duizenden kanonnen. De Spanjaarden verdedigde het fort met ongeveer 4000 man en slechts 6 schepen. Toch is de lange strijd gewonnen door de Spanjaarden doordat ze slimme verdedigingsaanvallen vanuit het fort konden plannen tegen de Britten. Na 67 dagen stijd trokken de Britten zich terug en lieten ze 18.000 doden en gewonden achter.

Tip: Zorg dat je juist vroeg of laat op de dag gaat want het is anders veel te warm en neem een gids of audio tour. Zonder gids of audiotour mis je alle informatie.

Probeer het lekkerste Colombiaanse fruit

In Cartagena kom je makkelijk aan je dagelijkse dosis vitamines want op elke straathoek staan fruitkraampjes. Colombia heeft ontzettend veel verschillende soorten fruit en het is dan ook leuk om iets nieuws te proeven. De volgende vonden wij erg lekker:

Lulo: een kleine oranje vrucht die zuur van smaak is en vaak geperst wordt tot een lekker vers sapje.
Maracuya: of hoe wij ze kennen, passievrucht. In Colombia zijn ze geel van kleur en ze zijn ontzettend lekker en gezond.
Granadilla: deze vrucht is familie van de passievrucht maar deze soort is een stuk groter en net wat anders van smaak dan de passievrucht die wij kennen.
Uchuva: wordt ook wel ’the Colombian Goldenberry’ genoemd. Het is wederom een klein oranje vruchtje dat friszuur smaakt. Bij sommige bessen zitten er nog droge bladeren omheen.

Neem een modderbad in de El Totumo vulkaan

Eigenlijk lijkt deze vulkaan meer op een enorme termietenheuvel. De El Tutomo vulkaan is namelijk een van de kleinste vulkanen ter wereld. Via een trapje klim je in de vulkaan en dompel jezelf onder in de modder. Het voelt best een beetje gek maar het schijnt erg goed te zijn voor je huid omdat het vol mineralen zit. Mocht je zin hebben in een Colombiaanse massage dan is dit de plek om het te proberen. Deze tour kost €22,50 en kan je hier boeken.

Tip: Sla Playa Blanca over

Playa Blanca is het mooiste strand van Cartagena met wit zand en een blauwe zee. Klinkt goed toch? Helaas is niets minder waar. Het strand is compleet bezaait met mensen, je ligt in de benzinelucht van de vele jetski’s en je wordt aan de lopende band lastig gevallen door verkopers. Als je gebruik wilt maken van een bedje dan kan dat gratis wanneer je eten en drinken besteld, maar de prijzen zijn hier letterlijk 10x zo hoog. Daarnaast kost het je een boel tijd en geld om er te komen omdat je er enkel met de boot heen kan of je moet er een uur voor in de taxi zitten, enkele reis. Zonde van je tijd en geld dus.

Goede restaurants in Cartagena

Cartagena staat bekend om de vele goede restaurants die je er kan vinden. Het is wat duurder dan in de rest van Colombia maar vaak wel heel erg lekker. De eerste aanrader is Beiyú, ons favoriete restaurant in Cartagena. Dit is een piepklein tentje waar ze ontzettend goed eten serveren voor ontbijt en lunch. Ze hebben een uitgebreide menukaart en er staan veel gezonde gerechten op zoals Acai bowls, groente omeletten, quesadillas, salades en overheerlijk koffie. Bij Di Silvio Trattoria eet je de lekkerste pizza en pasta van Cartagena en ook het interieur van deze zaak is om door een ringetje te halen. Overheerlijke sushi, ceviche, ramen en lekkere wokgerechten eet je bij Pezetarian. Ze koken hier met veel verse groente en ze hebben veel vegetarische opties.

Waar te verblijven in Cartagena?

Cartagena is een ontzettend grote stad met bijna 1 miljoen inwoners maar voor reizigers is slechts een klein deel interessant. Het historische centrum is het mooiste deel van de stad en Getsemani het meest gezellige deel van de stad. Buiten deze stadsdelen is het minder veilig en als reiziger heb je er ook weinig te zoeken. Getsemani en El Centro zijn beide hele fijne plekken om te verblijven waarbij Getsemani een stukje goedkoper is. Aan jou de keuze welke wijk het beste bij je past. Alles is op loopafstand, ook tussen deze twee stadsdelen dus heel veel maakt het niet uit.

Onze favoriete adresjes in Cartagena

Het kan ontzettend warm worden in Cartagena dus een hotel met zwembad is wat ons betreft essentieel voor de hete middagen. Een fijn betaalbaar adresje met zwembad en pooltafel is Casa Relax. Zoals de naam al doet vermoeden is het hier super relaxed. Het ligt op een perfecte locatie in Getsemani op één minuut lopen vanaf het gezellige Plaza de la Trinidad maar in het hotel ervaar je een oase van rust. Verblijf je liever in een gezellig hostel? Dan is Republica Hostel echt een topper. Het ligt in het oude centrum en is perfect als je graag andere reizigers wilt ontmoeten. Ook hier kan een fijn zwembad niet ontbreken natuurlijk. Heb je een iets ruimer budget dan is Casa Pizarro Hotel Boutique de beste keuze. Dit charmante boutique hotel ligt in Getsemani en het kan haast niet anders dan dat je hier een heerlijke tijd gaat hebben. Er is een zwembad, een jacuzzi, een rooftop en iedere ochtend staat er een lekker uitgebreid ontbijt voor je klaar. Genieten!